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Greg Norman, le grand requin blanc, et son ami préféré : ce « petit bonhomme » dans sa tête

Greg Norman est considéré encore aujourd'hui comme l'un des plus grands noms du golf, même deux décennies après avoir quitté le PGA Tour. N° 1 mondial durant 331 semaines et double vainqueur du British Open, Greg Norman a été intronisé au World Golf Hall of Fame en 2001, mais l'homme connu sous le surnom de « The Great White Shark », n'a pas depuis vraiment ralenti son rythme ni abandonné sa devise personnelle qui est « Attaque la vie ».

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Après sa remarquable carrière de golfeur, Greg Norman n’a jamais cessé d’être en mouvement. Son cabinet Greg Norman Golf Course Design (GNGCD) est reconnu comme étant le premier pour la conception de parcours de golf au monde.

Les entreprises qu'il possède aujourd’hui et qu’il a développées, rayonnent dans différents secteurs, celui du golf naturellement, mais également, le vin, l’immobilier, le design, la mode, les loisirs, les voyages, etc.

Greg Norman est né le 10 février 1955, à ces débuts, dans son pays, Greg Norman représentait l'australien idéal, les cheveux de la couleur de la crème fouettée, hérités de sa mère nordique, et les épaules si larges qu'il devait se présenter latéralement pour passer une porte de largeur standard.

Il est profondément religieux, ce qui en termes australiens, signifie qu'il est un fan de sport…

Quand il grandissait près de Moreton Bay sur la côte Est de l'Australie, il les pratiquait tous : tennis, cricket, football, rugby, et aussi cette curieuse fusion de football avec un assaisonnement libéral du kung-fu, l’Australian Rules.

Il a également boxé, nagé et surfé, et c'était un adolescent de 16 ans réticent qui a été désigné caddie pour sa mère lors d'une compétition de golf.

Il pensait que jouer au golf était un jeu de poule mouillée, et ce n'est que la curiosité après la compétition qui l'a poussé à essayer quelques coups par lui-même au practice. Il a réussi un coup, et c'est tout ce qu'il lui fallait ce jour là.

En moins de deux ans, il était classé zéro et s’auto instruisait à la lecture du livre de Jack Nicklaus « Golf My Way », et se trouvait face à un dilemme. Son ambition était d'être pilote de chasse, une profession proprement machiste, ce qui lui convenait bien, et il avait réussi ses examens de pilotage.

Son père est allé avec lui pour les formalités d'enrôlement dans la Royal Australian Air Force. Un chef d'escadron avait préparé les papiers d'enrôlement et Greg Norman était sur le point de signer, quand il a jeté le stylo et a annoncé: « Non, je vais être un golfeur professionnel ».

Pour le meilleur ou pour le pire, le choix a été fait, et il a remporté son cinquième tournoi en tant que Pro, c’était le meilleur…, puis explosant quand il a été associé à son idole, Jack Nicklaus, à l'Open d'Australie, c’était le pire…

Dans l'ensemble, c’était un début très prometteur pour sa carrière, et c'est à cette époque que c’est également établi l’origine de son surnom, suite à sa passion pour la pêche au gros « The Great White Shark » (le grand requin blanc).

Comme Jack Nicklaus, il aimait se détendre du golf en s’adonnant à la pêche hauturière, et il y a peu de meilleures eaux pour cela, qu'au large de la côte de Brisbane.

Au cours de sa première année complète en tant que Pro, Greg Norman s'est classé parmi les cinq premiers du classement australien de l'ordre du mérite, ce qui l'a qualifié pour participer au circuit européen.

Il est arrivé en Grande-Bretagne en 1977, après avoir remporté un tournoi japonais en cours de route, et s'est immédiatement imposé comme l'un des jeunes joueurs les plus talentueux du Tour Européen.

Son attitude était modeste et mature. « Je ne suis pas pressé », disait-il. « Je considère l'Europe comme mon apprentissage de golfeur. Une fois que j'aurai appris à gagner ici, il y aura assez de temps pour commencer à penser aux grands championnats ».

Pendant les cinq années suivantes, le golf professionnel en Europe produisait une compétition fascinante. Le circuit européen naissant était brut à bien des égards, par rapport au Tour américain richement dotée et efficace.

En plus de Greg Norman, il y avait les émergents Severiano Ballesteros, Nick Faldo, Sandy Lyle et Bernhard Langer, et aussi des joueurs classiques mais vétérans tels que Neil Coles et Christy O'Connor, pour opposer leur expérience au zèle des jeunes.

Greg Norman remportait régulièrement deux ou trois tournois par an, malgré que ce ne soit qu’une seule fois, en 1982, qu’il ait remporté le titre de N° 1 européen.

Sa réputation internationale, fondée sur deux victoires au championnat du monde de match-play, a été renforcée par des succès dans ses voyages mondiaux, avec des victoires aux Fidji et Hong Kong, et la domination sur son circuit d'origine, l’Australian Open en 1980, l’Australian Masters en 1981 et 1983.

L’année suivant, il a décidé qu'il était prêt pour l'Amérique, et avait déjà pris une femme américaine et engendré une fille. Il a fait un voyage tranquillement aux États-Unis, remportant quatre tournois à successifs l'étranger sur le chemin du Bay Hill Classic.

Greg Norman a été une révélation pour le monde cloîtré du golf américain, qui avait tendance à croire que les étrangers sont incapables de jouer au golf, jusqu'à l'attribution d'une carte du PGA Tour.

Au Bay Hill Classic, Greg Norman a terminé premier à égalité, et a été battu, par un putt téméraire de Mike Nicolette, lors des éliminatoires à la mort subite.

Greg Norman, à l'été 1984 avait déjà remporté deux tournois sur le PGA Tour. Il en gagnerait 18 de plus, et 70 autres dans le monde. Greg Norman allait continuer à dominer le classement mondial officiel du golf en tant que N° 1 pendant 331 semaines.

Mais ses ennemis étaient les principaux championnats, ceux qui servaient à mesurer la grandeur des champions dans l'ère post Nicklaus. Greg Norman n'en gagnera que deux fois, l’ Open Championships en 1986 et en 1994.

Il est également connu pour ne pas avoir réussi à toujours bien terminer un tournoi, l'exemple le plus significatif est le Masters de 1996 quand il menait de six coups après trois tours.

En entrant dans le club-house le samedi soir, tout sauf triomphant, Norman a rencontré son vieil ami Peter Dobereiner sur le chemin des vestiaires. Ils s'embrassèrent chaleureusement et Peter lui chuchota à l'oreille: « Greg, vous ne pouvez pas foutre en l’air celui de demain ». Le lendemain, Greg Norman a scoré un 78 contre le 67 de Nick Faldo. Greg Norman terminait deuxième d’un Majeur pour la huitième fois.

Mais Greg Norman avait par ailleurs un étrange talent pour gagner de l'argent. En plus d'accumuler des gains au golf, il a connu un succès exceptionnel dans les entreprises. Il était Tiger avant Tiger. Et Greg Norman l'a affiché avec des voitures de course et des manoirs.

Durant sa carrière, Greg Norman détestait jouer contre Seve Ballesteros et Curtis Strange. Mais il les aimait tous les deux, c’étaient ces meilleurs amis.

La raison pour laquelle il dit que c'était le cas, avec Seve, c’est que vous ne saviez pas à quoi vous attendre. Il était un terrible driver et j'étais le meilleur, mais il avait le meilleur jeu court. Ils ont eu une amitié très étrange mais ils ont fini par s’entraîner ensemble.

Greg Norman a été le golfeur le mieux classé au monde pendant six ans, soit le deuxième règne le plus long de l'histoire, ce qui lui a valu une place au Temple de la renommée mondiale du golf (avec un pourcentage de votes plus élevé que tout autre intronisé de l'histoire).

Il est une légende sportive incontestée, l'un des plus grands golfeurs de tous les temps, remportant plus de 90 tournois dans le monde, dont deux Open Championships.

Il est également récipiendaire à cinq reprises du prix Byron Nelson, trois fois vainqueur du trophée Vardon, triple vainqueur du prix Arnold Palmer, joueur de l'année du PGA Tour 1995, et premier joueur de l'histoire du Tour à avoir dépassé les 10 millions de dollars de gains en carrière.

Pourtant, chaque golfeur a des matchs difficiles

Les jours où cela commençait mal, Greg Norman avait des sortes de rituels pour se remettre la tête dans le jeu, l'un était qu’il s'accroupissait sur le green, toujours avec son grand chapeau qu’il baissait sur son visage, et il regardait le sol. Il prenait quelques secondes, peut-être seulement cinq ou dix secondes, et il saisissait les pensées négatives et les « jetait » sur le green, pour ainsi dire…

Une deuxième, quand il était sur le fairway, il vérifierait le sol avec la semelle de ses chaussures, prenait note de ses sens, il notait peut-être qu’il avait marché sur un caillou et se racontait l'histoire de l'endroit où il était à ce moment temps, pour briser la négativité.

Parfois, il prenait son pouce ou quelque chose d’autre, et l’appuyait sur sa poitrine ou son bras, jusqu’à sentir une petite douleur, juste un peu pour détourner son esprit des pensées dans sa tête et les rediriger.

Ensuite, la dernière chose, est qu’il disait qu’il avait toujours un « petit bonhomme » dans la tête. Et il se déplaçait en disant :

« Hé petit bonhomme, tu es prêt à partir ? Es-tu en train de t'endormir ? Tu es prêt à jouer ? » Il était important pour lui d'avoir ce genre de conversations pendant sa partie.

Après une carrière de golfeur exceptionnelle, Greg Norman est devenu concepteur de parcours de golf

Greg Norman Golf Course Design (GNGCD) est reconnu comme le premier cabinet de conception de parcours de golf au monde, avec plus de 100 parcours déjà ouverts dans 34 pays et six continents, dont beaucoup ont remporté de prestigieux prix de design.

En 1986, on l'a consulté sur un projet à Hawaï appelé « The Experience at Koele », avec Ted Robinson. Ted Robinson était l'architecte, Greg Norman  était là comme consultant.

Une fois le projet terminé, il avait été séduit par cette réalisation, mais la vision de Ted Robinson était plus axée sur les choses pittoresques, comme les cascades et les parterres de fleurs, pas tant sur les aspects stratégiques du golf.

Les parties techniques du parcours idéal dans l’esprit de Greg Norman sont venues de son temps à jouer tant de grands parcours de golf, et pourquoi ces parcours de golf étaient si bons.

Il s’est donc mis à étudier des parcours de golf qu’il aimait et aussi des trous de golf qu’il n'aimait pas, et pourquoi il ne les aimait pas. Mais au départ, il n’avait aucune ambition d'être concepteur de parcours.

Ensuite, il a fait un deuxième projet avec Ted Robinson à Chicago, le Royal Melbourne. Il a réalisé à quel point il aimait ça, et a commencé à penser à chaque fois qu’il voyait une propriété ce qu’il en ferait, comment seraient les greens, comment il les disposerait.

Une fois qu’ils ont obtenu quelques distinctions et un événement du PGA Tour à Sugarloaf, ils ont laissé faire les choses. Le plus important était les commentaires qu’ils recevaient de la part de certains gars du PGA Tour, qui aimaient son approche, et ils ont commencé à dire « ce gars sait vraiment ce qu'il fait ».

Une des plus belle réussite du concepteur Greg Norman, ce sont les neuf derniers trous du Sandals Emerald Bay Golf Course, qui se trouvent sur un magnifique littoral face à des vents violents.

La plupart du temps la direction d’un projet de parcours est donnée par le développeur. Greg Norman formule des recommandations et pose des questions fondamentales en fonction du budget de développement, du budget annuel de maintenance, et du type d'événements qu'ils prévoient d'organiser sur le parcours.

Greg Norman : « Lorsque nous avons visité ce site pour la première fois, j'en suis tombé amoureux. J’ai passé beaucoup de temps aux Bahamas et j’ai adoré le détroit d’Exuma, il fait un calme absolu un jour, vif le lendemain, et il y a cette eau turquoise. De plus, c'était un site qui avait deux écosystèmes, alors j'ai dit à mes gars que nous devrions fusionner deux parcours de golf différents ».

Son dernier projet est le Greg Norman Signature Golf Club, qui devrait être l'un des parcours les plus majestueux d'Amérique du Nord, sinon du monde : un Par-72, long de 6520 mètres, 18 trous de championnat à la pointe de la péninsule de Baja, avec sept trous sur le plage.

L'aménagement paysager comprend des cactus mexicains géants au poivre, ainsi qu'un green en île, avec un parcours qui serpente autour des dunes de sable doré et à travers des arroyos jusqu'au Pacifique, tout en gardant le paysage indigène intact dans le cadre de la philosophie de Greg Norman « la moins dérangeante pour la nature ».

« Le golf a été une excellente plateforme pour moi », admet-il  

Aujourd’hui, il y a sa ligne de vêtements Athleisure, la collection Greg Norman, et les lunettes Greg Norman. Il possède Shark Wake Park, un centre de loisirs dédié au wakeboard, et Shark Experience, des voiturettes de golf connectées offrant des expériences numériques de qualité aux golfeurs, et bien d’autres.

Il y a Greg Norman Developments, une société immobilière internationale, et Norman Design Group, spécialisé dans les intérieurs.

Il possède également Greg Norman Investments, le Greg Norman Australian Grille à Myrtle Beach, en Caroline du Sud, il a créé le vin Greg Norman Estates, qui est sur la liste des « 100 meilleurs vins du monde ».

Et ce ne sont que les entreprises qu'il possède. Greg Norman est également ambassadeur du tourisme au Vietnam, et vient de signer en tant qu'ambassadeur de Delta Private Jets, une relation parfaitement symbiotique étant donné l'amour de Norman pour les voyages.

Qu'il soit en randonnée au Kirghizistan, escaladant des volcans dans le désert d'Atacama, concevant un terrain de golf en Afrique du Sud, en ouvrant un restaurant en Australie, ou encore en produisant un nouveau vin en Californie, Greg Norman est constamment en mouvement.

  

Crédit photos de Greg Norman : Icon Sportswire

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