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À 64 ans, Bernhard Langer gagne encore... Quels secrets peut-il nous partager ?

Bernhard Langer, à 64 ans, est devenu dimanche dernier 24 octobre 2021, le vainqueur le plus âgé de l’histoire du PGA Champions Tour, à Richmond en Virginie. La carrière sportive de Bernhard Langer, double champion du Masters, continue de se poursuivre avec succès malgré son âge, et il a encore établi de nombreux records sur le PGA Champions Tour, après deux vestes verte, 62 victoires internationales et 42 victoires sur le PGA Champions Tour.

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En novembre dernier, à 63 ans, Bernhard Langer avait terminé 29 e du Masters à Augusta National. Mais ce que le plus grand golfeur d'Allemagne, a fait en plus de cette dernière victoire à Richmond, c’est sa performance exceptionnelle à l’occasion de son 64 e anniversaire, fin août 2021 à Warwick Hills dans le Michigan.

Même s’il ne cesse de nous surprendre par sa longévité, le double champion du Masters n'est pas du tout prétentieux. Il ne suggère pas non plus qu'il appartient à une autre planète. Non, c'est son existence même qu'il juge improbable.

La première raison étant que son père a failli être tué pendant la Seconde Guerre mondiale. Capturé en tant que prisonnier de guerre, Erwin Langer a réussi à s'échapper d'un train en marche à destination d'un camp de travail, puis a évité les coups de feu qui ont suivi, et s'est caché jusqu'à la fin de la guerre.

Plus tard, la mère de Bernhard Langer, Walburga, a appris qu'après avoir donné naissance à deux enfants en bonne santé, elle et son enfant mourraient probablement si elle redevenait enceinte. Walburga est tombée enceinte et elle a survécu. Son enfant aussi. Il s'appelle Bernhard.

« Beaucoup de choses auraient pu se passer différemment », admet Bernhard Langer. C'est une histoire avec laquelle il a toujours vécu, après tout. À 64 ans, le plus grand allemand à avoir jamais manié un club de golf, ne montre aucun signe de ralentissement.

Il est peut-être même en train de prendre de la vitesse. Bernhard Langer a enregistré au moins une victoire pendant 14 saisons consécutives, y compris lors de la campagne mondiale 2020 raccourcie par la pandémie.

Son environnement ne le prédisposait à devenir champion de golf

Le jeune Bernhard n'a pas commencé exceptionnellement bien dans le petit village d'Anhausen, où Walburga était serveuse et Erwin maçon, et la famille ne possédait pas grand chose.

Bien qu'il ait survécu à sa naissance, en tant que bébé et enfant en bas âge, il avait de la fièvre accompagnée de crampes dans tout le corps, une douleur si intense qu'il se roulait en boule et criait. Le médecin disait : « Il n'y a pas de remède, il n'y a rien que nous puissions faire pour ce garçon. Nous n'avons aucun médicament, nous ne savons pas ce qui ne va pas chez lui ».

Chaque fois que la douleur et la fièvre arrivaient, Erwin et Walburga se demandaient si leur plus jeune enfant s'en sortirait. Les attaques se sont produites de nombreuses fois avant de s'arrêter enfin complétement lorsque Bernhard Langer a eu trois ans.

Bernhard Langer avait huit ans lorsqu'il a convaincu son frère aîné de le laisser l’accompagner pour être cadet à Augsburg GC, leur club de 9 trous local, où il a découvert pour la première fois le jeu qui allait changer sa vie.

Il était de loin le cadet le plus jeune et le plus petit à se présenter. Les cadets étaient tirés au sort pour chaque joueur. « Mon premier travail était avec le champion du club, le meilleur joueur », se souvient Bernhard Langer.

Après avoir travaillé avec Bernhard Langer, le champion du club l'a sollicité à chaque fois. « C'était cool, parce que c'est plus amusant d’être cadet pour quelqu'un qui sait bien jouer » dit Langer.

Il ne lui a pas fallu longtemps pour apprendre ce dont son joueur avait besoin, disons par exemple, d'un fer 7 à 150 mètres, et il a rapidement gagné le surnom d' « Eagle Eye », car il pouvait trouver n'importe quelle balle envoyée dans le rough. « La balle coûtait plus cher que ce que j'étais payé comme cadet pour neuf trous », explique-t-il.

Bernhard Langer venait d'une ville et d'un pays où le golf était à peine visible sur le radar, mais à 14 ans sa décision était prise, il voulait devenir golfeur.

Erwin et Walburga ne pouvaient pas l’encourager, mais leur plus jeune fils était têtu, et une fois l'école terminée, à 15 ans, Bernhard les a convaincus qu'il devrait parcourir 500 kilomètres pour devenir l'assistant pro du club du Munich Country Club.

Il a loué une chambre dans une maison de fermier. « Ma vie était alors entièrement consacrée au golf », dit-il. « Il n'y avait pas d'autre moyen. Si j'avais commencé un autre travail, je n'aurais probablement pas gagné assez d'argent pour jouer, et j'ai tellement apprécié le jeu ».

Il c'est dit qu'il pourrait apprendre à donner des cours, à gérer un pro shop, et à jouer pendant son temps libre. « C'était en quelque sorte le travail de mes rêves », dit Bernhard Langer.

À 17 ans, Bernhard Langer a remporté le championnat national d'Allemagne pour les meilleurs amateurs et professionnels du golf du pays, et un homme d'affaires qui a regardé le tournoi lui a dit qu'il l'aiderait financièrement s'il voulait devenir professionnel.

À 18 ans, Bernhard Langer l'a fait, et devait reverser une partie de ses gains éventuels à son bailleur de fonds. « Je n'allais pas gagner beaucoup d'argent, mais j'en avais assez pour voyager quelques semaines par mois sans avoir à emprunter à la banque », dit-il.

Cela signifiait qu'il avait enfin une chance de mesurer son talent contre d'autres Européens. Langer a joué sa première saison sur le circuit européen à l'âge de 19 ans, et lors de son troisième tournoi, l'Open de Madrid de 1976, il a terminé T-5. « Si je m'améliore juste un petit peu » pensa-t-il, « je pourrais être l'un des meilleurs là-bas ».

Avant qu'il ne réalise vraiment cet objectif, Bernhard Langer a d'abord dû effectuer quinze mois d'entraînement obligatoire avec l'armée allemande, entre 77 et 78. Il a subi une grave blessure au dos au début, lors d'un « exercice stupide » dit-il.

Un exercice qui a vu les recrues se jeter sur le sol gelé alors qu'ils étaient entravés avec un sac à dos de 30 kilos. À cause de cet exercice stupide, il a passé six semaines à l'hôpital.

Peu de temps après la guérison de son dos et son retour dans le groupe pour terminer l'entraînement de base, il a été épargné et transféré dans un groupe spécialisé.

« J'étais déjà le meilleur golfeur d'Allemagne, j'ai donc eu la chance d'être mis dans un groupe sportif », dit-il. « C'est là que les meilleurs sportifs étaient réunis, et ils pouvaient s'entraîner à peu près toute la journée. » Langer était le seul golfeur à rejoindre un groupe composé principalement de coureurs de fond. 

Ses premières grandes victoires

À son retour sur le circuit européen en 1979, Langer a remporté sa première victoire internationale au Championnat du monde des moins de 25 ans de Cacharel, par 17 coups sous le Par, un exploit digne du Livre Guinness des records.

Sa première victoire officielle sur le Tour a eu lieu l'année suivante, et en 1981, il a mené la liste européenne des gains. « J'espérais être l'un des meilleurs d'Europe, quand à l'époque, les Américains étaient les meilleurs golfeurs du monde », dit-il.

À la fin de la saison 1983, Bernhard Langer avait huit victoires sur le circuit européen, mais il n'avait encore que très peu joué sur le PGA Tour, et n'avait pas encore remporté de Majeur. Il était passé de très près en 1981, terminant deuxième de l'Open Championship.

Il a de nouveau terminé deuxième en 1984, cette fois derrière Seve Ballesteros, un espagnol de son âge qui avait remporté trois tournois majeurs. « J'avais battu Seve plusieurs fois dans d'autres tournois, mais il gagne des tournois majeurs et pas moi », a pensé Langer. « Je devrais aussi gagner des tournois majeurs ».

Une saison plus tard, lors de sa troisième apparition au Masters, Bernhard Langer a fait exactement cela, remportant sa première veste verte, et devenant le tout premier grand champion d'Allemagne. 

Il avait 27 ans et portait du rouge le dimanche, et il a réussi un birdie sur quatre des sept derniers trous à Augusta. Cette fois, c'est Ballesteros, avec Raymond Floyd et Curtis Strange, qui s'est contenté de la deuxième place.

Le cadet Terry Holt travaille avec Langer depuis 2007. Il dit que parmi tous les joueurs qu'il a vus, quatre se distinguent par leur volonté insatiable de gagner : Irwin, Ballesteros, Tiger Woods, et Langer.

C'est en partie la raison pour laquelle Terry Holt a voulu travailler pour Bernhard Langer alors que l'Allemand avait la quarantaine, et que beaucoup l'avaient déjà rejeté comme n'ayant plus la possibilité de participer au Tour avec les jeunes hommes.

Quelques mois après que la paire soit devenue une équipe, Bernhard Langer a perdu en play off contre Rory Sabbatini au Crowne Plaza Invitational du PGA Tour. Il avait 49 ans.

Près d'une décennie plus tard, à 58 ans, Langer était engagé au Masters 2016. Une victoire là-bas aurait fait de lui l'homme le plus âgé à remporter une Majeur de golf. Et bien qu'il ait souffert le dimanche pour terminer à 11 coups du vainqueur, le troisième jour, le plus vieux gars sur le parcours était à deux coups du leader de 22 ans, Jordan Spieth.

Tout le monde se demandait alors comment Bernhard Langer avait réussi à remonter le temps.

Relativement introverti, en vieillissant, Bernhard Langer a espéré montrer un peu plus sa personnalité aux fans, même si cela a été difficile. La plupart de ce qu'ils savent de lui, c'est son dévouement et son régime d'entraînement. Il a du mal à se laisser aller sur le parcours de golf.

Bernhard Langer se sent rajeuni sur le PGA Champions Tour

Les bonbons ont toujours été le point faible de Bernhard Langer, mais d'autres aspects de son quotidien ont changé au fil des ans. Sa routine d'entraînement, par exemple, est très différente de ce qu'elle était à l'âge de 30 ans.

« Je ne peux plus marteler 500 ou 800 balles par jour », dit-il. « C'est beaucoup moins maintenant, mais j'essaie de rester concentré lorsque je m'entraîne, pour que cela signifie quelque chose, je me concentre vraiment ».

Il arrivera quelques heures avant l'heure de départ du matin, s'échauffera, s'étirera et soulèvera des poids, avant de se rendre au practice et à la zone de chipping putting pendant environ une heure.

Après le déjeuner, c'est le retour au practice pendant une heure, la kiné après cela, les étirements et le dîner. « Je passe plus de temps à m'étirer, à m'entraîner et à récupérer qu'il y a des années, donnant à mon corps une pause pour récupérer », dit-il.

Ce travail d'entretien est l'une des pièces du puzzle que Bernhard Langer attribue à son succès au fil des ans. D'autres pièces incluent la santé, une vie privée accomplie (il a quatre enfants), d'autres passions (la sienne est le ski), le fait d'avoir gardé le même entraîneur pendant 40 ans (Willy Hoffman, qu'il a rencontré à 16 ans), et un fort soutien personnel (son frère est son manager.) « Et j'adore le jeu », dit Langer. « J'aime la compétition ».

Cela ne veut pas dire que certaines parties du jeu de Langer n'ont pas régressé au fil des ans. D'une part, dit Terry Holt, son swing est plus lent. Et bien que le Masters soit le tournoi préféré de Langer, il dit qu'Augusta devient trop long pour lui, car il atteint en moyenne un peu moins de 250 mètres depuis le tee par rapport aux plus longs bombardiers du PGA Tour, qui frappent régulièrement à plus de 290 mètres.

Bernhard Langer s'est senti rajeuni à 50 ans lorsqu'il a rejoint le PGA Champions Tour. Il était ravi d'être à nouveau une recrue, de jouer sur différents parcours et d'avoir des tournois sans de cut à passer, ce qui rend la planification de voyage beaucoup plus facile.

« Et être à nouveau l'un des meilleurs gars et figurer dans le classement à peu près chaque semaine », dit-il. « En compétition avec des gars que je connais depuis 30 ans, je suis ami avec beaucoup d'entre eux. C'est très amusant ».

Bernhard Langer a même dépassé ses propres attentes. L'année de ses 60 ans, en 2017, il a remporté sept tournois, dont deux Majeurs. En 13 saisons complètes sur le Champions Tour, il a remporté 11 Majeurs, plus que quiconque.

En 2018, il n'a pas réussi à remporter un Majeur et certains critiques se sont demandés s'il le ferait à nouveau. Ensuite, il a remporté le Senior Open Championship 2019, pour une quatrième fois, un record.

À la fin de 2019, huit joueurs avaient réussi trois années consécutives avec une victoire en tournoi sur le PGA Champions Tour, tandis que la séquence de Langer était à 13 victoires. Il l'a étendue à 14 au cours de la saison 2020 abrégée.

Son cadeau d’anniversaire, pour ses 64 ans

Pour son 64 e anniversaire, Bernhard Langer, au lieu de célébrer l'occasion avec sa famille et ses amis à la maison, a passé une semaine de compétition au Ally Challenge dans le Michigan. 

Bernhard Langer ne pouvait pas laisser passer son grand jour sans une sorte de reconnaissance. Donc, pour bien marquer l'occasion, il a décidé d'incendier le parcours G&CC de Warwick Hills qui accueillait l'événement, en y jouant incroyablement son âge, avec un 8 sous le Par, pour donc jouer 64.

Jouer son âge est une chose pour quelqu'un de 80 ans ou pour un ancien pro de 70 ans. C’est impressionnant et rare, mais finalement pas si bouleversant. Mais jouer son âge avant d'avoir 65 ans est un accomplissement d’un tout autre niveau.

« J’ai envoyé des textos à ma famille ce matin à cause du retard causé par la pluie, et j'ai écrit : Mon objectif est de jouer mon âge aujourd'hui et de m’offrir ainsi un cadeau d'anniversaire ».

Selon Bernhard Langer, il y a une leçon à tirer ici pour tous les golfeurs de tous les niveaux de compétence : vous devez visualiser des objectifs clairs pour avoir un espoir de les atteindre. « Il suffit d’avoir confiance dans les forces de votre esprit », a-t-il expliqué: « Si vous mettez quelque chose dans votre esprit qui est un objectif… Parfois, vous pouvez y parvenir ».

La question à se poser pour le reste d'entre nous est de savoir comment Bernhard Langer continue à se maintenir à un niveau aussi élevé tout en avançant dans l'âge ?

Heureusement, il a donné une réponse révélatrice à cela : « Eh bien, l’explication c'est qu’il y a beaucoup de plaisir » a commenté Bernhard Langer.

« J'ai beaucoup de douleurs, mais je suis toujours raisonnablement en bonne santé. Je peux encore jouer assez bien et encore être compétitif. Je sais que le temps est compté et que ça ne durera pas éternellement, alors j'essaie de profiter de chaque jour où je suis au golf ».

« La plupart des gars se détériorent et ils ne gagnent plus », dit-il simplement à propos du vieillissement. « Mais mon point de vue est qu'il y a toujours des exceptions. Et je veux continuer à faire partie de ces exceptions ».

Quels sont les principaux conseils que Bernhard Langer peut donner aux seniors ?

« Les gens pensent que le golf peut ne pas être un sport, mais c'est un sport, et il est exigeant » dit-il.

« Quand nous vieillissons, nous perdons la force et la flexibilité. Chaque année, nous perdons un ou deux pour cent. Nous pouvons toucher le sommet du monde quand nous sommes dans nos années 40, mais lorsque nous entrons dans nos années 60, nous commençons à ne pas nous sentir aussi bien ».

Bernhard Langer dit que la première chose est de prendre soin de votre corps. En règle générale : regardez ce que vous mangez, faites des exercices réguliers pour rester souples, c'est peut-être le plus important de tous.

« Il n'est jamais trop tard ou trop tôt pour commencer », dit Bernhard Langer, « et une fois que vous faites, vous profiterez des avantages pendant des années ».

Bernhard Langer dit de commencer par simplement s'étirer tous les jours. Il pense que vous pouvez travailler avec quelqu'un pour vous aider, mais sinon, recherchez simplement une routine d'étirement sur Google, et lancez-vous.

« Il suffit de s'étirer quelques minutes chaque jour, le matin ou le soir », dit-il. « Vous pouvez le faire à la maison, vous pouvez le faire au bureau… ».

Vous n'avez pas besoin de soulever des gros poids pour jouer un bon golf, Mais vous serez récompensé de renforcer le milieu de votre corps.

« Le noyau, la section médiane du corps est très, très important », dit-il. « Les plus gros muscles de votre corps sont vos fessiers et vos abdominaux. Si vous les entretenez, vous pouvez faire un swing plus puissant ».

Ne trichez pas avec la rotation, vous devez pouvoir tourner, et vous en avez besoin en vieillissant. Si vous ne pouvez pas tourner, vous ne frapperez pas correctement la balle, et vous compenserez également d'une manière qui aggravera le résultat.

« Beaucoup de gens ne peuvent pas tourner même dans la cinquantaine ou la soixantaine. Ils peuvent tourner un peu, mais ensuite ils s'effondrent. » a-t-il déclaré.

« C'est à ce moment-là que les ennuis s'installent. Vous obtenez beaucoup de coups ratés ». S'assurer de ne pas tricher pendant le swing est au cœur de tout cela. Gardez vos bras tendus et tournez votre torse.

Un dernier point mais non le moindre, les fondamentaux, dit Bernhard Langer. On les appelle ainsi pour une raison, et ils ne se démodent jamais. Gardez un œil sur eux à chaque fois que vous pratiquez, et ils dureront toute une vie. « Obtenez et conservez une bonne base », dit-il. « Grip, position, bonne posture, tout cela est très important ».

Chaque fois qu'il gagne, Bernhard Langer ressent non seulement un grand sentiment de satisfaction, mais il pense aussi aux fans. « J'espère que cela donne de l'espoir aux autres » dit-il.

« J'essaie d'être un modèle pour la jeune génération, et en même temps de donner aux personnes plus âgées l'espoir qu'elles peuvent encore s'améliorer à 50 ou 60 ans. C'est possible… ».

 

Crédit photos : Icon Sportswire

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