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Tiger Woods et Phil Mickelson, en 2018, enfin les meilleurs amis du monde…

Tiger Woods, Phil Mickelson, Players Championship. Crédit photo : David Rosenblum/Icon Sportswire

On avait un peu oublié la rivalité entre Tiger Woods et Phil Mickelson, jusqu’à ce jeudi 10 mai 2018, où nous les avons vu prendre ensemble le départ du Player’s Championship en compagnie de Rickie Fowler. C'était intéressant de regarder le comportement de ces deux  hommes qui allaient jouer pendant deux jours dans la même partie, pour seulement la 36 ème fois au cours leurs longues carrières. Déjà alignés ensemble pendant une partie d'entraînement à Augusta plus tôt cette année, l'ancienne rivalité semble s'être transformée en amitié sincère...

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Ils étaient bien là, deux légendes, à leurs postes de travail, essayant de rester performants dans un monde du golf en constante évolution, et tentant d'ajouter à nouveau un titre à leur total de majeurs, soit 14 pour Woods, et 5 pour Mickelson.

Le temps a adoucit les aspérités et dégelé leurs relations glaciales.

Tiger Woods a 42 ans, Phil Mickelson 47. Ils se dirigent doucement vers le crépuscule de leurs carrières, et sont déjà bien installés ensemble dans le temple de la renommée. Mais maintenant, ils s’apprécient aussi plus que jamais.

On a tenté de les comparer pendant des décennies, et ce jeudi de premier tour au Player's, le contraste entre leurs attitudes était toujours aussi flagrant.

Mickelson est quelqu'un qui veut que les gens l'aiment, les étrangers en particulier, alors que Woods ne semble vraiment pas se préoccuper de ce que les gens pensent.

Pendant près de 20 ans, Woods et Mickelson nous ont offert l’image du golf, celle qui est la plus belle…

Sans manquer de respect aux autres acteurs de cette époque, comme Vijay Singh, Ernie Els, ou David Duval, c’était ces deux là qui étaient les acteurs vedettes dans ce scénario quelquefois dramatique, qui se jouait tous les week-ends sous nos yeux.

Tiger Woods, Phil Mickelson

Personne ne semblait aussi grand que Mickelson en termes de personnalité, de curriculum vitae et de talent.

Lorsque Tiger Woods est passé professionnel en 1996, son aîné Phil Mickelson avait déjà remporté neuf victoires sur le circuit de la PGA. Il avait aussi annoncé que Tiger Woods ne dominerait pas, comme il le faisait en amateur.

Ces commentaires ne pouvaient qu’irriter Tiger Woods, qui considérait Mickelson comme la plus grande menace pour son trône, et cela a contribué à alimenter l’animosité entre les deux hommes.

Phil Mickelson a eu le début le plus prometteur que l’on puisse avoir dans une carrière de golfeur, en remportant son premier titre sur le PGA Tour quand il était encore amateur. Il a remporté 43 titres sur le Tour, dont 5 majeurs, tandis que Tiger Woods a remporté 79 victoires, dont 14 majeurs.

Si Phil Mickelson n'avait pas joué à la même époque que Tiger Woods, il pourrait avoir « 10 à 12 majeurs », a déclaré Fred Couples.

Mickelson n'en est pas si sûr. « Il est très possible que ce soit le cas », a t-il dit, « et il est également possible que Tiger ait fait ressortir le meilleur en moi, et m'a forcé à travailler plus fort et à me concentrer pour finalement atteindre le succès que j'ai eu ».

Tiger Woods allait dominer le monde du golf tandis que Phil Mickelson devait se contenter de terminer deuxième ou troisième en majeurs.

Peu de parties jouées en commun

Ils ont bien été associés lors de la Ryder Cup en 2004, mais ils ne semblaient pas très à l'aise de devoir jouer ensemble.

En 2007, Mickelson a commencé à travailler avec l'entraîneur Butch Harmon, qui avait travaillé avec Woods au début de sa carrière. Mickelson a de nouveau remporté le Player’s peu de temps après.

Tiger Woods a continué à accumuler des titres et établir des records.

Mais les deux hommes étaient rarement en face à face.

Dans les rares occasions où cela c’est produit, Woods a surpassé Mickelson le plus souvent, surtout au début de leurs confrontations. Et c'était quelque chose que Tiger aimait particulièrement.

Parmi ces duels, aucun n'a été plus mémorable que leur affrontement épique en finale à Doral en 2005.

Mickelson sortait de sa meilleure saison, qui comprenait une victoire au Masters, et il était arrivé en forme. Woods, quant à lui, avait passé une année à réviser son swing avec Hank Haney, et n'avait pas gagné de majeur depuis l' U.S. Open en 2002.

Après quatre heures de changements spectaculaires dans le classement et sous les acclamations du public, Woods a terminé ce duel spectaculaire en rentrant un putt d’un mètre quatre vingt.

Mickelson avait une avance de deux coups au départ de la dernière journée, mais Woods a joué 66, pour gagner d’un coup sur Mickelson qui avait joué 69. Cela repositionnait Woods au premier rang du classement mondial, pour la première fois depuis septembre.

Ce jour là, Mickelson c’est pourtant élevé dans cette défaite. Plus tard en 2005, il a remporté le championnat de la PGA.

Cette épreuve à Doral, cela a donné à Mickelson une confiance différente quand il a fallu rivaliser avec Woods, et dans les années qui ont suivi, il a souvent battu le joueur qui l'avait dominé jusqu’à cette date.

Certes, Doral, le « Blue Monster », n'était pas un majeur, mais quand il s'agit d'évoquer cette rivalité entre eux, c'était la plus belle confrontation que nous ayons vue.

« Quel jour ! » dit Tiger Woods quand tout fut fini. « Si vous n'êtes pas nerveux un jour comme celui-ci, alors c’est que vous n'êtes pas en vie… ».

L'un des meilleurs résultats pour Lefty dans sa rivalité avec Woods a eu lieu au Pro-Am National AT&T à Pebble Beach en 2012, lorsque le duo s’est retrouvé dans la même partie le dimanche.

Mickelson a terminé avec un 64 pour remporter l'épreuve de deux coups, tandis que Woods a lutté pour faire un tour final en 75, et une égalité pour la cinquième place.

La bataille la plus récente entre les deux joueurs a eu lieu au Championnat de la PGA en 2014, lorsque Mickelson a été meilleur que Woods au cours des deux premiers tours.

Mais ce n'était pas toujours facile pour Mickelson. Bien que les résultats de Woods soient légendaires, Mickelson et lui ont rarement croisé leurs chemins ces années-là.

Peut-être plus que tout autre joueur, Mickelson peut apprécier ce que Woods a accompli pendant sa domination.

« Je ne pense pas que quiconque aujourd'hui qui n'était pas là et qui n’en a pas été témoin, pas plus que personne d'autre, ne verra jamais ce niveau de jeu à nouveau », a déclaré Phil Mickelson à propos de la domination de Woods.

« C'était le golf le plus remarquable de l'histoire de ce jeu, et je pense que c'est irremplaçable. ».

Tiger Woods, Phil Mickelson

La semaine passée, les deux hommes se sont montrés moins comme des rivaux, mais beaucoup plus unis ensemble contre « le temps qui passe », un adversaire beaucoup plus redoutable que Couples et Pieters réunis.

Plus récemment, Tiger Woods a admit que Phil Mickelson, qui était pourtant son ancien ennemi, était souvent à ses côtés pendant sa phase de réhabilitation.

« Phil essayait de m'aider quand j'essayais de revenir » a déclaré Woods.

« Nous avons eu une belle bataille pendant 20 ans et nous sommes à la fin de notre carrière, et notre amitié s'est renforcée au fil des ans ».

Après que Phil Mickelson ait remporté l'épreuve des championnats du monde de golf à Mexico le mois dernier, Woods a décrit la première victoire de Mickelson depuis 2013 comme « très, très cool à regarder ».

Tiger Woods a terminé à égalité au deuxième rang une semaine plus tard au Championnat Valspar, et Mickelson a envoyé un texto à Woods à la fin du tournoi pour le féliciter.

Mickelson a dit à Woods ce qu'il ressentait « c’est comme si c'était une continuité, mais dans une époque différente ».

« J’ai envie qu'il joue bien », a déclaré Mickelson, « et je suis excité de le voir jouer si bien ».

Au début du tour d'entraînement du dernier Masters, Woods s'est élancé en premier. Quelqu'un a demandé comment avait été décidé qui avait cet honneur.

Un sourire espiègle froissa le visage de Mickelson. « Nous avons juste respecté l'ordre », a t-il dit. « Tiger a quatre vestes vertes, j'ai trois vestes vertes ».

Puis Mickelson cligna de l'œil. « C'est une question de respect… ».

En avril dernier, Tiger Woods était sur le practice le mardi précédent le Masters, après avoir joué neuf trous dans un quatuor qui comprenait Phil Mickelson.

McIlroy a alors dit à Woods : « Je n'aurais jamais pensé voir ça un jour : Tiger et Phil jouant un tour d'entraînement à Augusta… ».

Mickelson et Woods, les grands rivaux du golf, et qui s'étaient battus comme des rapaces pendant plus de deux décennies, jouaient neuf trous ensemble avant un majeur, pour la première fois de leur histoire.

C'était l'idée de Mickelson, et Woods l'a validée. « Nous avons apprécié… », a déclaré Woods.

Ce dégel public de leur relation s'est avéré être une attraction irrésistible à Augusta National.

Mickelson et Woods ont battu l'autre moitié du quatuor, Fred Couples le vainqueur du Masters 1992 et le Belge Thomas Pieters, dans cette compétition amicale entre eux.

« C'était très fort et très amusant, et ils ont joués de très bons coups », a déclaré Fred Couples. « C’était sensationnel ».

Mickelson portait une chemise boutonnée à manches longues, qui a inspiré une blague de la part de son partenaire de jeu. « La seule chose qui lui manquait, c’était une cravate », a déclaré Woods.

Tiger Woods, Phil Mickelson, Players Championship. Crédit photo : David Rosenblum/Icon Sportswire

Tiger Woods, à 42 ans, est un enfant unique introverti. Mickelson, de cinq ans son aîné, est un premier-né extraverti avec deux frères et soeurs.

La chose importante qu'ils ont en commun, c’est un désir brûlant de gagner, est c’est probablement le principal facteur qui explique leur manque de proximité toutes ces dernières années.

Les deux premières parties la semaine dernière à Sawgrass étaient vraiment des occasions à ne pas manquer, on a pu voir la relation entre Woods et Mickelson clairement évoluer vers une véritable appréciation, sinon une amitié naissante qui était belle à voir.

Et rappelez-vous : Jack Nicklaus et Arnold Palmer ne sont devenus des amis  que seulement après qu'ils aient cessé de se battre sur un parcours de golf.

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Auteur

Golfeur depuis les années 90, j'ai eu la chance de faire un grand nombre de voyages golfiques en France, en Europe, ainsi qu'aux Caraïbes, pour jouer sur plus d'une centaine de parcours. J'ai partagé les parties de très bons golfeurs amateurs, et de pros. Au cours de mon expérience, j'ai été proche des professionnels du secteur, enseignants, dirigeants de golf, organisateurs de Pro-Am, architectes de golf, et sponsors.


Professionnel du monde de la communication, j'ai obtenu un premier prix pour la réalisation de sites internet de parcours de golf.
Aujourd'hui, je mets à profit mon expérience golfique sur le site jeudegolf.org en apportant ma vision sur l'évolution du golf sur près de trois décennies.

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