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Gary Player, l’exemple du bien vieillir « Made in Senior »

Gary Player à l’Evian Championship 2017. Photo JeudeGolf.org

Pour Gary Player « La retraite est un mandat de décès ! », aussi il travaille toujours autant que quand il avait 25 ans. Présent à l’Evian Championship en septembre 2017, pour remettre la coupe à la championne suédoise Anna Nordqvist, Gary Player était un invité de marque de l’organisation. A 82 ans, il est la légende que tout patron de tournoi de golf a envie d’avoir à ses côtés, d’autant qu’en plus de sa renommée sportive, c’est toujours un des personnages les plus amusants du golf.

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Gary Player est indiscutablement l'un des plus grands héros de tous les temps dans le monde du golf. Il est vainqueur neuf fois en majeurs, trois fois vainqueur du Masters, et l'un des cinq hommes avec Jack Nicklaus, Tiger Woods, Ben Hogan et Gene Sarazen à avoir réussi le « Grand chelem » dans sa carrière, tout en étant le seul non américain.

Le Sud-Africain est le golfeur qui a le plus voyagé, avec plus de 26 millions de kilomètres parcourus, Gary Player a gagné dans 15 pays en 27 années consécutives, et a remporté 168 tournois professionnels dans le monde entier.

Il dit être le joueur qui a frappé le plus de balles de golf que n'importe quel autre être humain. Et qui a parcouru en avion plus de distance que n'importe quel homme sur terre. « J’ai voyagé en avion pendant 64 ans » dit-il.

Gary Player enfin « Hall of Fame » du Golf  !

Indiscutablement, il est parmi les meilleurs que le golf ait jamais eu à nous offrir, et sa nomination le 7 septembre 2017, au « Hall of Fame » du Golf, est une juste reconnaissance.

Il rejoint ceux qui y sont inscrits pour avoir fait du golf le plus beau et le plus grand jeu.

À 82 ans, il est également incroyablement en forme, opiniâtre, plein de joie de vivre, d’humour, et de lucidité sur le golf.

Quand on lui demande quelle est la plus grande différence au Masters entre votre victoire en 1978 et aujourd'hui ? « Eh bien, la plus grande différence est le prix en argent que touche le vainqueur ».

« Deuxièmement, la balle va 50 mètres plus loin. Vous avez plus de rainures sur le club. Les bunkers sont repartis plus uniformément. Le parcours est de meilleure qualité. Ce n'est pas le même parcours. Ainsi, vous ne pouvez pas comparer un joueur comme Tiger Woods à Jack Nicklaus. Les conditions sont complétement différentes ».

À 82 ans, Gary Player est le moins octogénaire des octogénaires

Sa forme, Gary Player, la doit à son travail physique, qu’il n’a jamais cessé jusqu’à maintenant, et cela depuis 64 ans. Il continue quotidiennement à travailler en salle et à pousser 180 kg avec ses jambes, à enchaîner des abdominaux avec des poids de 45 kg sur la poitrine.

« Je suis en forme! Et arrivé à 82 ans, je suis capable d'aller jouer au golf, et de jouer autour du par ».

L'homme est un compétiteur encore plus féroce maintenant, qu'il ne l'était quand il devint l'un des cinq golfeurs de l'histoire du golf, à avoir remporté chacun des quatre grands tournois. Maintenant, si son ennemi est l'âge, il a toujours entre ses mains les clés de la victoire.

Gary Player à l’Evian Championship 2017. Photo JeudeGolf.org

Sa condition physique et la quête de la santé l'obsèdent maintenant. « Au moment de mes 82 ans, quand les gens me voient, j'espère qu'ils vont dire : Voici un homme qui fonctionne et essaye de donner l'exemple aux jeunes du monde, sur l'importance de s'occuper de votre corps et être en forme, car sans santé, vous êtes condamné ».

Monsieur Fitness

Gary Player est né à Johannesburg, en Afrique du Sud. Quand Ian, le frère aîné de Gary Player, est allé servir pendant la Seconde Guerre mondiale pour se battre aux côtés des Américains. Avant de partir pour la guerre, Ian a demandé à son jeune frère ce qu'il voulait faire de sa vie.

Le jeune Gary, qui avait alors neuf ans, a déclaré qu'il voulait être sportif, mais ne savait pas exactement dans quel sport. Il avait juste promis à Ian qu'il se donnerait à fond, son engagement lui a effectivement fait mériter le surnom de « M. Fitness », pour son régime physique qui lui a permis de gérer les rigueurs de la concurrence internationale.

Atteindre le sommet de son sport, et devenir une légende en étant le meilleur golfeur au monde, était un objectif qu’il s’était fixé dès son plus jeune âge. Il lui a fallu pour en arriver là, faire des sacrifices incroyables et un travail acharné.

« Je suis devenu un champion parce que je savais que pour y arriver il fallait souffrir ».

Pour arriver à ce niveau du golf, Gary Player n’a pas emprunté un chemin classique, fait d’entraînement au practice et joggings autour du pâté de maisons.

« J'ai traversé la chambre de torture ».

Sa mère est morte quand il avait huit ans, et son père travaillait à 8 000 pieds au fond d’une mine d’or. Son frère est parti à la guerre à 17 ans pour se battre avec les Britanniques, alors que sa soeur était en pensionnat.

« Je faisais tout le chemin de l'école chaque nuit, en bus et en tramway, pour arriver dans une maison sombre, sans personne. J'avais huit ans. Je devais cuisiner pour me nourrir, repasser mes vêtements, me lever le matin à cinq heures. Quand je me couchais chaque soir, je pleurais, souhaitant être mort.

C'est la raison pour laquelle je suis devenu un champion, parce que je savais ce qu'il fallait souffrir. Lutter. Et ne jamais abandonner ».

Le chevalier noir

Devenu joueur de golf professionnel en 1953, il a rejoint le PGA Tour en 1957. Il a gagné neuf majeurs, dont le British Open à Muirfield en1959, il avait alors 23 ans.

Gary Player était toujours le golfeur vêtu de noir, ce qui lui a valu le surnom de Chevalier noir.

C’est devenu sa marque, son identité. « J'ai aimé cela. Je viens de l'Afrique noire, alors j'ai pensé : Je vais commencer à porter le noir ».

Son héros et son exemple était Ben Hogan, mais quand Gary Player est arrivé en Amérique, et que c’était alors un étranger qui jouait contre Arnold Palmer, 20 000 personnes criaient: « Déchirez-le, ce petit bâtard ! Allez le chercher, Arnie ! ».

« J'ai adoré ! » dira Gary Player. Quand tous les autres joueurs disaient qu’ils ne voulaient pas jouer avec Arnold Palmer, à cause de tous ces gens qui criaient, Gary Player, lui adorait.

« Garçon, vous, Américains, je vais le battre juste devant vos yeux, mecs ! » Parce qu’il était préparé mentalement. Il avait appris quand il était un jeune homme. « C'était une intervention divine, j'ai réalisé que c'était ce qu'il fallait pour gagner des tournois ».

« Bien sûr, il y avait souvent des foules partisanes pour Arnold mais cela ne s’interposait jamais entre nous. J'étais assez sage pour me rendre compte qu'il était une icône en Amérique, contre un étranger dont ils n'avaient jamais vraiment entendu parler ».

« Les américains m'ont toujours beaucoup aimé, mais quand je jouait contre Arnold, évidemment, c’était leur garçon ».

Ses rivalités avec Nicklaus et Palmer sont ses souvenirs préférés. « Nous étions comme des frères », dit-il. «Nous avons vécu ensemble. J'étais chez Jack et chez Arnold à Orlando et à Pittsburgh. Et Arnold est venu dans ma maison dans la réserve de chasse, en Afrique du Sud. Et il est descendu dans les mines d'or avec moi ».

Gary Player et Arnold Palmer. Senior Open 1994. Photo Mark Newcombe, Visioningolf

« Sa mort m'a rendu très triste. La dernière fois que je l'ai vu, il a dit « adios, compadre ». Nous avons voyagé à des endroits comme la Zambie et le Japon ensemble, dans tous les coins du globe, et nous avions un grand respect les uns pour les autres. C'était unique. Il n'y aura plus jamais un Big Three comme ça ».

Garry Player, golfeur hors normes, architecte, paysan, et homme de bien

Gary Player a conçu près de 400 terrains de golf dans le monde entier. Et il dit qu'il gagne plus d'argent maintenant qu'il ne l'a fait lorsqu'il était un joueur de premier plan. Et il « augmente aussi les moyens financiers » pour les enfants défavorisés.

En plus d'être l'un des athlètes les plus prestigieux du golf, Gary Player s'est également engagé à travailler avec efficacité, et discrétion, pour lutter contre la discrimination raciale dans sa patrie natale, qui pendant la plus grande partie de sa vie, a connue l'apartheid.

Gary Player est une légende vivante. S’il est un lien précieux avec les premiers jours du golf professionnel, il a aussi été un défenseur de l'apartheid dans sa jeunesse.

Quand il est devenu professionnel, il lui a fallu 40 heures pour aller de Johannesburg vers la côte est des États-Unis. « Nous nous sommes arrêtés au Zimbabwe, au Congo, à Accra et à Dhaka avant d'arriver à Boston », dit-il.

C’est un voyage qui lui a ouvert ses yeux sur l’injustice, et il a beaucoup fait pour essayer d’y remédier.Gary Player à l’Evian Championship 2017. Photo JeudeGolf.org

La famille Player a créé « The Player Foundation » pour promouvoir l'éducation dans les régions défavorisées de son pays. La fondation a construit les écoles Blair Atholl à Johannesburg, qui possèdent des établissements d'enseignement pour plus de 500 étudiants.

« Dites moi combien de personnes, à 82 ans, travaillent comme moi », dit-il. « Presque tous les jours de l'année à 82 ans, je m'applique dans la salle de gym, et l'agriculture. Regardez mes mains. Regardez cette cicatrice. J'ai travaillé à la ferme, pelleté du fumier, transporté des trucs, conduis des tracteurs ».

« Mon personnel noir ne veut pas croire que j'ai 82 ans, et que je travaille encore avec eux. Ils m'appellent Baba, qui est un mot respectueux en Zulu ».

En reconnaissance de ses réalisations en matière de golf et de son dévouement à son organisme de bienfaisance, Gary Player a reçu de nombreux prix, dont le Laureus Lifetime Achievement Award de Nelson Mandela, et le PGA Tour's Lifetime Achievement Award.

Qui sera son successeur, selon Gary Player ?

Depuis pas mal de temps, il pense que Rory McIlroy pourrait s'imposer comme le plus grand joueur de la nouvelle génération.

« Mon instinct me dit que Rory s'établira comme N ° 1 », dit-il, « Mais je ne sais pas quelle est sa passion. Je ne sais pas quels sont ses rêves. S'il a la passion, s'il a le désir, s'il est prêt à faire le sacrifice. Il y a tant de si… ».

En 2016, Gary Player était le  capitaine l'équipe de golf olympique sud-africaine à Rio de Janeiro, pour le retour du golf aux Jeux d'été. En 2017, à 82 ans, il participe toujours à des tournois, et se porte très bien.

Chapeau Monsieur Gary Player.

Posté par le dans Golf Senior
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Auteur

Golfeur depuis les années 90, j'ai eu la chance de faire un grand nombre de voyages golfiques en France, en Europe, ainsi qu'aux Caraïbes, pour jouer sur plus d'une centaine de parcours. J'ai partagé les parties de très bons golfeurs amateurs, et de pros. Au cours de mon expérience, j'ai été proche des professionnels du secteur, enseignants, dirigeants de golf, organisateurs de Pro-Am, architectes de golf, et sponsors.


Professionnel du monde de la communication, j'ai obtenu un premier prix pour la réalisation de sites internet de parcours de golf.
Aujourd'hui, je mets à profit mon expérience golfique sur le site jeudegolf.org en apportant ma vision sur l'évolution du golf sur près de trois décennies.

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Invité 18/10/2017

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