Bubba Watson va prendre le départ du Masters 2020 à Augusta qui se jouera à huis clos cette semaine, avec l’objectif d’endosser une troisième veste verte. Bubba Watson a toujours été un peu différent des joueurs typiques du PGA Tour, et maintenant, le déjà deux fois champion du Masters a également un contrat résolument différent, un « contrat à vie » avec son sponsor et équipementier Ping. Bien que les conditions financières de l'accord n'aient pas été divulguées, Ping a confirmé que l'accord prolonge la relation bien au-delà de la carrière espérée de Bubba Watson sur le PGA Tour.

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Le média américain GolfChannel.com est depuis 1995 une référence absolue dans le domaine du journalisme dédié au golf. Bien que les golfeurs fassent l’histoire, et les journalistes ne fassent que la retranscrire, sans autre forme de prétention, quelques moments d’histoires ont bien eu lieu dans les locaux de ce géant des médias exclusivement consacré au golf, et basé à Orlando (Floride). Par exemple, quand Tiger Woods y visionna une vidéo de sa première victoire au Masters d’Augusta avec une avance de 12 coups, et appela Butch Harmon pour lui dire qu’il devait changer son swing ! GolfChannel est bien un monument du golf, et pourtant, avant la fin de l’année 2020, le média va déménager son siège à la demande de son actionnaire. Or, Ce n’est pas un simple déménagement…

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« Ce n’est pas la fin de ma route. Je suis juste sur la mauvaise route. » De son propre aveu, l’américain Jordan Spieth, 27 ans, jeune prodige du golf mondial, déjà trois fois vainqueur en majeur, a fait le constat de l’état de son jeu actuel, et sa sortie du top-50 mondial. Pourtant quelques années plus tôt, en 2015, les chroniqueurs américains lui prédisaient un destin à la Arnold Palmer. Dans ce même laps de temps, le monde a découvert le « Mad scientist », Bryson DeChambeau, lui-aussi 27 ans, un futur numéro un mondial de golf en puissance, qui vient tout juste de remporter l’US Open, et ne cesse de faire parler pour ses choix audacieux, et plus récemment pour sa métamorphose physique. Les destins sportifs de ces deux golfeurs se croisent, et leurs histoires sont très révélatrices de l’évolution actuelle du jeu de golf, toujours tournée vers plus de puissance, et de distance. Cela étant, attention de bien regarder la vérité en face, et ne pas se tromper d’analyse…

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Lundi 7 septembre, la saison de golf 2020 sur le PGA Tour a touché à sa fin à East Lake, près d’Atlanta en Géorgie, avec le traditionnel Tour Championship. L’américain Dustin Johnson, 36 ans, a dominé le tournoi de main de maître. En plus du chèque de près de 15 millions de dollars, Dustin Johnson en a profité pour conforter sa place de numéro un mondial, et remporté la Fedex Cup. Déjà numéro un mondial dans un passé récent (février 2017-avril 2018), son succès confirme son rang de star du jeu de golf planétaire. Malgré la crise du COVID_19, et l’interruption des tournois, puis la bulle sanitaire, il a su atteindre les objectifs qu’ils s’étaient fixés en début de saison : Gagner les play-offs ! Connu pour la puissance de ses drives, c’est bien la qualité de tout son jeu qui lui a permis d’être le meilleur…

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Au cours d’une récente conférence de presse, l’américain Bryson DeChambeau, numéro 8 mondial, a déclaré « Je me réveille tous les matins en me disant – Je peux swinguer encore plus vite. Je ne sais pas où se situe réellement ma limite, et je continue à la chercher chaque jour, à chercher à quelle distance maximum je pourrais bien atteindre ». Au cours du premier tournoi majeur de la saison, le PGA Championship, il s’est rapproché de la victoire, sans toutefois pouvoir l’atteindre, et a même défrayé la chronique avec un driver cassé. Cet été 2020, on n’aura jamais autant parlé de puissance au drive dans le domaine du golf, et pourtant, c’est un sujet central du jeu. Certains pros, dont Justin Thomas, s’inquiètent d’une possible législation à venir qui freinerait cette quête de distance. Aujourd’hui, à propos des professionnels sur le tour, on ne parle plus de drives à plus de 300 mètres, mais de drives à près de 400 mètres. Le jeu est-il menacé ? Les distances sur le tour ont-elles autant augmenté en 10 ans ?  DeChambeau incarne-t-il vraiment l’avenir du golf ? Quelles conséquences pour les golfeurs amateurs ?

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Pour un golfeur ou une golfeuse au niveau amateur, et plus particulièrement quand il faut se bagarrer pour rendre une carte de score entre 80, 900 ou 100 coups, il peut être assez troublant de regarder du golf à la télévision. Les réalisateurs se concentrent, à tort, et le plus souvent sur les meilleurs joueurs, et même les meilleurs coups de la journée, de sorte que vous pourriez avoir une mauvaise perception de la réalité du jeu de golf, et pire, une conséquence de plus grande frustration sur votre propre rapport au golf. Cette semaine, à l’occasion du 3M Open, disputé aux Etats-Unis, pour le compte du PGA Tour, l’américain Dustin Johnson a joué « 78 » coups sur 18 trous, une mauvaise partie pour lui, et finalement décidé d’abandonner cette compétition après seulement un tour. Et si le golf, ce n’était pas qu’un sport d’extraterrestre ?

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En remportant dimanche 19 juillet, le Memorial Tournament, disputé à Dublin dans l’Ohio, sur le parcours de Jack Nicklaus, le célèbre Muirfield Village Golf Club, l’espagnol Jon Rahm est devenu numéro un mondial de golf. Il est le second espagnol après Severiano Ballesteros à atteindre un tel rang. Dans un contexte de pandémie de Covid-19, des tournois sans spectateurs, et un classement mondial tronqué, Jon Rahm arrive néanmoins à un rang où il était programmé. La vrai question est : Pourra-t-il réellement durer comme numéro un mondial de golf ?

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Le PGA Tour a repris ses droits depuis quelques semaines, et alors que l’épidémie de coronavirus persiste aux Etats-Unis. Le circuit professionnel de golf se dispute donc sans public, et dans des conditions très strictes, pour tenter de protéger les joueurs et les équipes sur place. Le golf a la télévision est-il pour autant lui aussi de retour, et plus particulièrement les audiences ou tout du moins l’intérêt du public ? Les amateurs de golf ont-ils la tête à cela ?

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Phil Mickelson « Lefty », le gaucher préféré du monde du golf, portant une casquette bleue logotée KPMG, vient de passer le cap des 50 ans. Il est difficile de croire que Lefty a un demi-siècle, vu la façon dont il arpente encore les fairways aujourd’hui. Ce qui le rend si spécial et qu’il est sûrement pour toujours l'une des plus grandes personnalités sportives de tous les temps.

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C’est peut-être un nouvel exemple de cacophonie que pourrait être l’organisation du golf professionnel au niveau mondial, et de l’incapacité de notre sport a transcendé les clivages régionaux ou parfois locaux. L’OWGR, l’ordre du mérite mondial de golf pour classer les professionnels a été suspendu en mars, et en raison de la pandémie de COVID-19. Bien que tous les circuits professionnels ne soient pas encore sur le point de reprendre, l’OWGR va pourtant à nouveau distribuer des points, et donc modifier son classement dès ce week-end, pour le retour du PGA Tour, et du Korn Ferry Tour, son circuit satellite. Le français Mike Lorenzo-Vera n’a pas tardé à monter au créneau, alors que les européens ne peuvent tout simplement pas jouer…

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Sans doute le secret le moins bien gardé de ces dernières années concernant le mercato d’un joueur de golf professionnel avec une marque d’équipements de golf, le mariage entre Justin Rose et les Japonais d’Honma n’aura finalement pas fait long feu. Mark King, ancien Président de TaylorMade avait été à l’origine de la très longue union entre l’anglais et son précédent équipementier. Il a été à l’origine de sa venue chez Honma. King parti chez Taco Bell depuis, Rose n’aura pas tardé à quitter Honma à son tour. Histoire d’un golfeur qui voulait se prendre pour le numéro un, et a fini par se prendre les pieds dans le tapis… 

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La reprise du PGA Tour, principal circuit de golf mondial anime les débats outre-Atlantique. Les premiers tournois pourraient se jouer sans public, tandis que les officiels imaginent déplacer les joueurs et les cadets en avions « privatisés ». Un autre changement majeur pourrait aussi intervenir pendant les tournois, et lui-aussi dicté par la crise sanitaire du Coronavirus : La relation directe entre les joueurs, et leurs équipementiers…

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Le 12 mars dernier, les fans américains du Player’s Championship 2020 n’imaginaient pas encore que le tournoi serait annulé, et le PGA Tour mis en quarantaine. Des milliers de personnes se pressaient alors sur les chemins, pour aller d’un trou à un autre, se restaurer, visiter le village des exposants, et surtout, suivre les meilleurs golfeurs de la planète aux bords des fairways. Dans quelques semaines, le PGA Tour envisage de reprendre son activité, et s’interroge sur la présence du public. Tout va se jouer dans les prochaines 72 heures…

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3,4 milliards de personnes sont confinées dans le monde, soit près de 43% de la population mondiale, et pour ainsi dire la plupart des pays concernés par des tournois de golf professionnels, des Etats-Unis jusqu’à l’Europe. Dans le monde d’après, au-delà du fait de sortir du confinement, et d’essayer une retrouver une vie sociale, tous les pays ne sortiront peut-être pas en même temps, et tous les individus ne retrouveront peut-être pas leur liberté de mouvement en même temps. Comment imaginer un calendrier international et sportif en 2020 ? Ne faudrait-il pas d’emblée travailler pour 2021 ?

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Cela devenait inéluctable et raisonnable, le Player’s Championship 2020 disputé sur le parcours du TPC de Sawgrass a été annulé après un tour disputé, en même temps que les trois prochaines épreuves du PGA TOUR (Valspar, WGC-Dell Championship, et Valero Texas Open). La décision est tombée dans la nuit de jeudi à vendredi (horaire français) alors que l’épidémie de Coronavirus se propage désormais très rapidement, et met en lumière les limites du modèle social et sanitaire américain. Le Masters n'a pas non plus échappé à la décision de report...

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