Sur les 87 golfeurs engagés à l’occasion du derniers Masters à Augusta, disputé en avril 2021, le japonais Hideki Matsuyama était loin d’être le premier nom choisi par les bookmakers, les médias ou les fans, comme potentiel vainqueur. Si son succès engendre un retentissement historique au Japon, il n’en demeure pas moins une grosse surprise, et bien que le japonais pouvait être légitimement considéré comme un candidat au curriculum vitae solide, à en juger par ses précédentes prestations, sa cote était inversement très élevée. Matsuyama n’a pas seulement déjoué les pronostics, la base de sa victoire n’obéit pas aux standards habituels en tournoi Majeur…et rappelle que le jeu de golf ne se joue pas d’une seule manière…

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Sur le front de la vente de matériel de golf en Europe, les nouvelles ne versent pas dans l’optimisme pour les semaines, et mois à venir. Les ruptures de produits sont actuellement le plus grand défi auquel est confrontée l’industrie, marques et distributeurs inclus. C’est particulièrement la hausse de la demande mondiale pour le caoutchouc, accompagnée d’une très fort hausse du cours qui fragilise l’approvisionnement de grips, et par conséquents de nouvelles séries ou nouveaux bois de parcours. La récente victoire de Matsuyama au Masters à Augusta ne devrait rien arranger à l’affaire. Après la lente décroissance du golf au Japon observée depuis plusieurs années, ce succès pourrait bien booster le second marché du golf mondial, et encore accroître la pression de la demande. L’industrie du matériel de golf pourrait bien être au bord de la surchauffe ?

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Le dimanche 11 avril 2021 restera à jamais une date historique pour le golf japonais, autour de 10 millions de pratiquants en 2019 selon l’institut Statista, le deuxième plus grand pays de pratique du golf dans le monde, et bien entendu, Hideki Matsuyama, 29 ans, premier joueur asiatique à remporter le Masters à Augusta, en plein cœur de la cathédrale du golf américain. 10 ans après sa première participation, Matsuyama a méthodiquement suivi les conseils de Jack Nicklaus pour enfin devenir un champion majeur, la fierté de tout un pays, et peut-être à l’origine d’une nouvelle Matsu-mania…

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Il est 13h36 vendredi à Augusta, une ville de taille moyenne pour un pays gigantesque tel que les Etats-Unis. Dans ce coin de Géorgie, à quelques 240 kilomètres d’Atlanta et PeachStreet, un golfeur pas comme les autres s’apprête à prendre le départ du second tour du plus célèbre tournoi de golf dans le monde, le Masters. Quelques mois seulement auparavant, il avait atteint le Saint-Graal, la plénitude, touché les étoiles, et devenu l’espace d’un instant fugace l’égal d’un dieu dans un sport pratiqué par des millions de galériens. Le pas n’est pas le même, l’attitude a changé, il prend sa respiration, jette un dernier coup d’œil, le poids d’une simple veste peut-être sur les épaules…il tire son premier drive devant une foule plus clairsemée qu’en temps normal. Sur Tea Olive, sa balle atterrit entre les arbres plus que centenaires, un départ loin d’être idéal pour un champion qui était « up » seulement quelques mois, semaines, jours, déjà passés, et maintenant « down ». Une nouvelle page d’histoire du sport est en train de s’écrire sous nos yeux, et au même moment, à quelques pas, un autre homme, plus âgé, lui-aussi un élu touché par la grâce en son temps, lutte pour passer son Everest personnel, réussir tout simplement à durer quelques heures de plus, passer deux jours de plus à arpenter Magnolia Lane, avec dans la tête des rêves secrets de champions. Lui aussi a connu des grands moments de « down », et là, il respire un bref moment de plénitude. Somme toute, c’est la simple histoire du golf…

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Cela ne pouvait plus être un hasard ! A force de bonnes performances depuis le début de la saison 2021, le texan Jordan Spieth a fini par retrouver le chemin de la victoire sur un tournoi du PGA Tour. Pour son huitième départ en 2021, Spieth a remporté le Valero Texas Open devant un public tout acquis à sa cause, à commencer par sa femme Annie Verret. A quelques jours du Masters à Augusta, l’ancien numéro un mondial met fin à la plus longue phase de doute de sa jeune carrière, à seulement 27 ans, un spécialiste du petit-jeu peut-il encore durablement rivaliser avec les « bombardiers » type Dustin Johnson ou Brooks Koepka ?

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La légende de l'European Tour et ancien numéro un mondial, Ian Woosnam, utilisera l’appareil de mesure de distance GPS SkyCaddie lorsqu'il participera au Legends Tour en 2021. Ian Woosnam, qui participera également à son 32e Masters en avril prochain, a un SkyCaddie SX500 qui sera automatiquement pré chargé avec les positions des drapeaux de chaque jour dans tous les événements européens du Legends Tour en 2021. Plus de la moitié des participants à chaque événement du Legends Tour devraient rejoindre Ian Woosnam en utilisant un appareil GPS SkyCaddie pendant leurs compétitions cette année.

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L'année a changé, mais le golf sera en grande partie tel que nous l'avons vu à la fin de 2020, avec pratiquement aucun spectateur sur les grands tournois, tests COVID-19 hebdomadaires pour les joueurs, et annulations possibles. Quand aux autres événements du golf, on ne peut rien espérer de réjouissant dans les semaines et mois à venir. Qu’en sera t’il du PGA Merchandise Show, et de la National Golf Week, la grande fête du golf prévue pour se tenir du 1 au 3 avril 2021 au Golf National ?

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Vainqueur du Masters à Augusta en qualité de numéro un mondial, si Dustin Johnson a livré une démonstration de haut niveau pendant quatre tours, et seul sur sa « planète », il convient de s’intéresser à son plus gros point fort, et source d’inspiration pour des millions de golfeurs, son mental. Bien entendu, on pourrait le réduire à un long-frappeur, ce qu’il est depuis des années sur le PGA Tour. Pourtant, il est bien complet dans tous les domaines du jeu de golf, et au-delà de ses compétences techniques, c’est bien son attitude sur et en dehors du parcours qui en font un modèle.

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Bernhard Langer et Collin Morikawa se sont retrouvés au départ du 3 eme tour du Masters, après avoir tous les deux passé le Cut. Bernhard Langer 63 ans, était ce jour là le joueur le plus âgé encore en compétition pour la veste verte, et Collin Morikawa 23 ans, était lui le plus jeune du plateau. De toute évidence, l'expérience compte sur l’Augusta National Golf Club. Mais quel est le poids de l’expérience en regard d’un talent en devenir ?

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A 36 ans, l’américain Dustin Johnson, numéro un mondial de golf en 2020 remporte son premier Masters, sur le parcours d’Augusta. Auteur notamment de deux cartes exceptionnelles de 65, jeudi et samedi, « DJ » avait déjà une bonne main sur la veste verte promise au vainqueur. Lors d’un dernier tour sans suspense, et un brin ennuyeux, sans les vrombissements du public absent, il n’a pas été réellement poussé dans ses retranchements par ses plus proches poursuivants, le sud-coréen Sungjae Im, et l’australien Cameron Smith. Rory McIlroy et Tiger Woods ont animé la journée, pour des raisons différentes, et sans pouvoir changer le scénario préétabli.

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Auteur d’un troisième tour en 65 (-7 coups sous le PAR) à l’occasion du « Moving Day » à Augusta pour le compte du 84eme Masters, l’américain Dustin Johnson (36 ans) a délivré une partie digne d’un numéro un mondial, en parfaite maîtrise de son jeu, et de ses émotions. Rory McIlroy le reconnaît lui-même, DJ est certainement le meilleur golfeur du point de vue de l’attitude sur un parcours. Dimanche, pour le compte du dernier tour, avec une avance de quatre coups, difficile d’imaginer un scénario où il ne pourrait pas enfin enfiler sa première veste verte. Fin du suspense ?

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Tiger Woods a-t-il bien caché son jeu pendant 19 mois ? Le Masters d’Augusta est-il désormais son seul objectif ? Ces questions peuvent se poser après le premier tour du Masters 2020 disputé à une date, certes inhabituelle, dans des conditions inhabituelles, avec notamment l’absence de public, et un parcours beaucoup plus souple qu’à l’accoutumée.  Auteur d’un premier tour en 68, soit 4 coups sous le PAR, d’un parcours pourtant long de 7103 mètres des backtees, Woods a tout simplement rendu sa meilleure carte ex-aequo avec le Masters 2010, pour une première partie du jeudi. Tout au long de 2020, le Tigre n’a pourtant jamais semblé être capable de jouer à un tel niveau…

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C’était il y a 19 mois, Tiger Woods réussissait en même temps un des come-back, et un des exploits les plus mémorables du sport, en remportant le Masters d’Augusta 2019. En 1997, quand il remporta sa première veste pour sa troisième participation, et le chèque de 486 000 dollars qui allait avec, en sortant du dix-huitième green, il serra son père, Earl, fort dans ses bras, pour une image qui resta dans les annales du golf. En avril 2019, en quittant cette fois le 18eme green, remontant vers le club-house, cette fois, ce fut une autre émotion, quand Tiger put étreindre son fils Charlie avec la même dose d’amour. Cette image risque fort de marquer, elle-aussi, l’histoire de la légende du golf. Interrogé cette semaine en conférence de presse, le tenant du titre ne cachait pas son émotion à l’évocation de ses souvenirs. Dès ce jeudi, il lui faudra puiser dans cette énergie, pour au contraire, oublier que depuis ce fameux dimanche 14 avril 2019, Tiger a eu bien du mal à retrouver son jeu…

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Dans quelques heures, Bryson DeChambeau va s’élancer pour seulement son quatrième Masters à Augusta. Lors de ses trois dernières participations, il n’a pas réussi à se classer parmi les 20 premiers. En ce mois de novembre 2020, inhabituel pour un tel Majeur de golf, DeChambeau est pourtant le favori des bookmakers, et la principale attraction suite à un changement « majeur » de son athlétisme, et sa récente victoire à l’US Open, disputé sur le parcours de Winged Foot. Indiscutablement, le Masters 2020 est déjà focalisé sur la distance au drive, les drivers de 48 inches de long, et les trous que l’américain pourraient couper, en jouant au-dessus des arbres, sur un tournoi qui exceptionnellement va se jouer sans spectateurs…

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Fin 2019, le golfeur nord-Irlandais, Rory McIlroy dominait son jeu, et le classement mondial. Nommé « Joueur de l’année », tout semblait lui réussir. Victorieux de quatre tournois, dont le Tour Championship, et le Player Championship, il recevait légitimement des éloges en même temps que des questions sur une prochaine victoire au Masters à Augusta. Depuis l’interruption du PGA tour au Printemps 2020, et surtout la reprise, il semble avoir été coupé dans son élan, et alors que le Masters se profile justement, son niveau de jeu n’inspire pas la même confiance, et lui-même laisse exploser sa frustration sur le parcours…

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