John Daly : Après sa bataille contre l’alcool, il a maintenant un nouvel adversaire à combattre : Le cancer

John Daly a eu 54 ans le 28 avril 2020 et pèse 215 livres (97,5 kg), c’est lui qui le précise dans son profil, sur le site Web du PGA Champions Tour. Il a été marié quatre fois, et toutes ses ex portent les Rolex qu’il leur a offerte... Son site Web déclare fièrement qu’il est le seul double champion en majeur (1991 Championnat PGA et 1995 British Open) à ne jamais avoir été sélectionné pour une Ryder Cup. Détenteur en 2002 du plus long drive avec 280,5 mètres. Son organisme de bienfaisance préféré est un Boys & Girls Club dans sa ville natale de Dardanelle. On pourrait s’en tenir à ce résumé caricatural de la vie de John Daly, si l’actualité ne l’avait à nouveau rattrapé.

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John Daly vient de révéler qu'il a été diagnostiqué d’un cancer de la vessie, mais qu'il reste optimiste quant à son pronostic et à son rétablissement potentiel.

Le joueur a révélé qu'il luttait contre des calculs rénaux et des maux de dos ces dernières semaines, des maux qui l'ont conduit à se retirer du tournoi Charles Schwab Series dans le Missouri, après deux tours.

Mais après avoir consulté les médecins, il a été déterminé que les calculs rénaux étaient passés et qu'il faisait maintenant face à une situation plus inquiétante.

« Il ne semble pas y avoir de calculs » lui a déclaré l’urologue. « Mais malheureusement, vous avez un cancer de la vessie », John Daly a déclaré ensuite « Après avoir passé le scanner, j'étais sur le point de siroter mon Coca light » et le médecin a dit : « Ne buvez rien. Nous devons vous ramener ici et vous débarrasser de ce cancer ».

John Daly a par la suite subi une opération pour enlever la tumeur, opération qui a été jugée réussie. Mais il a partagé qu'il existe une forte possibilité de récidive avec cette forme de cancer, ce qui nécessitera des examens réguliers dans un proche avenir.

« Il a dit qu'il y avait 85% de chances que cela revienne. Donc je dois retourner le voir dans trois mois. Ils devront probablement m’opérer à nouveau », a déclaré John Daly. « Ça va probablement revenir, et puis encore trois mois à attendre sans savoir… ».

John Daly a lutté contre des problèmes de santé tout au long de sa carrière, y compris une grande bataille avec l'alcool.

Il a vécu un effondrement sur le parcours lors d'un tournoi des Champions en 2015, et a récemment demandé à l'USGA, au R&A et à la PGA of America, d'utiliser une voiturette dans divers tournois en raison d'une arthrose du genou.

John Daly a disputé pour la dernière fois un tournoi du PGA Tour au Safeway Open l'année dernière, où il a raté le cut, et il reste exempté à la fois pour le Championnat PGA et le British Open jusqu'à l'âge de 60 ans en raison de ses victoires précédentes.

Alors que sa santé a désormais la priorité sur son jeu, John Daly prévoit d'affronter cette dernière bataille contre le cancer avec la même bravoure qu'il a affichée sur les parcours au cours des 30 dernières années.

Qu'est-ce qui est le plus étonnant ? Que John Daly soit toujours en vie ou qu'il ait encore le niveau de jeu pour gagner un majeur ? Au cours de sa carrière schizophrénique, John Daly a combattu la bouteille, les ex-épouses, et ses propres démons, toujours avec le même désespoir. 

Pourtant, à travers les bons et les mauvais moments, il a réussi à renforcer son statut de héros populaire auprès de fans qui sont fascinés par son style « attrapez et déchirez ».

En fin de compte, la chose la plus étonnante à propos de John Daly, est que son meilleur golf pourrait encore être devant lui.

Voici son histoire…

Son héros de golf était Jack Nicklaus, et il a étudié son idole pour obtenir des idées pour améliorer son propre jeu. Pour John Daly, réussir un coup « clean » à chaque swing était le défi ultime.

À bien des égards, le jeu de John Daly imitait celui de Jack Nicklaus, à l'exception de l’extension de son backswing. Dès son plus jeune âge, John Daly a amené le club si loin en arrière qu'il ressemblait à un contorsionniste.

À 12 ans, John Daly frappait la balle plus loin que la majorité des adultes. Ses clubs, un ensemble de Nicklaus MacGregors, n'avaient rien de spécial. Les balles qu'il utilisait ne l'étaient pas non plus, souvent il les pêchait dans un étang du parcours. Mais son jeu était titanesque.

John a souvent parcouru le parcours du Lake of the Woods Country Club à Fredericksburg. Il a y remporté le championnat masculin en 1978 à 12 ans, ce qui a incité les membres du club à interdire aux enfants de participer à nouveau au tournoi.

À ce moment-là, John avait été initié à une autre activité qui deviendrait un passe-temps, en quelque sorte : l'alcool. Il a bu sa première bière à l'âge de huit ans, puis a développé un goût pour le vin fait maison de ses parents.

Mais sa vraie prédilection était celle du whisky Jack Daniel's. C'était la boisson préférée de son père, et après la première gorgée de whisky du Tennessee, dégustée à l'âge de 14 ans lors du mariage de sa sœur, cette boisson est devenue la sienne.

À l'été 1987, après sa saison junior à Fayetteville, John a décidé qu'il était prêt à vivre sa vie. Il a quitté l'école, a remporté l'Open du Missouri et a décidé de devenir professionnel.

Il a également épousé Dale Crafton, mannequin et fille d'une importante famille de l'Arkansas, elle voulait vivre dans sa ville natale de Blytheville, malgré ses réticences, John a dit oui !

Le mariage a été un désastre. John était malheureux dans sa nouvelle maison, et la pression d'essayer de gagner sa vie en jouant au golf était parfois écrasante. En février 1990, après plus de deux ans de combats, le couple a divorcé.

À ce moment-là, John était parti à l'étranger pour se faire les dents lors de la tournée en Afrique du Sud. Il a signé son retour sur la scène des célibataires en se saoulant, en saccageant sa chambre d'hôtel, puis en remportant un tournoi…

Comme c’était devenu une habitude, il prit une partie de sa bourse et se dirigea directement vers le casino le plus proche. Comme l'alcool, le jeu était un autre vice auquel John ne pouvait pas résister.

Deux mois plus tard, il a rencontré Bettye Fulford, une organisatrice de conventions hôtelières de Géorgie. Les deux se sont entendus immédiatement. Bettye semblait donner à John la direction et la concentration dont il avait besoin.

À mesure que la saison avançait, la carrière de John semblait s’être arrêtée. Il recevait suffisamment de chèques pour nourrir son habitude de boire, et acheter à Bettye une BMW rouge Razorback, mais la célébrité ne semblait pas être dans ses besoins.

En termes d'histoire du golf, sa victoire improbable au Bucking Convention, a rappelé les souvenirs de Jack Fleck battant Ben Hogan en séries éliminatoires pour le titre de l’US Open de 1955. La légende de « Long John Daly » est née.

L'attention portée alors sur John Daly était surprenante. Son chèque de 230 000 $ était plus d’argent qu’il n’en avait jamais vu. Élu Rookie de l'année de la PGA, John a été invité à jouer dans le Skins Game avec Payne Stewart, Curtis Strange et Nicklaus, où il a plus que tenu bon, avec à la fin un bonus de 160000 $.

Être devenu une superstar commençait vraiment à peser sur John Daly

Ce qui a rendu les choses plus difficiles a été la révélation que Bettye avait près de 10 ans de plus qu'elle ne le prétendait, qu'elle avait déjà été mariée, et qu'elle avait un fils de 13 ans. John a mis fin à leur relation, elle lui a annoncé qu'elle était enceinte de son enfant.

Peu de temps après, John a commencé à voir un mannequin de 20 ans nommé Paulette Dean. Bettye, quant à elle, a intenté contre lui des poursuites en matière de pension alimentaire et de paternité. En mai, après s'être réconciliés, ils se sont mariés. Un mois plus tard, Bettye a donné naissance à Shynah Hale.

Les problèmes d'alcool de John ont atteint un crescendo en décembre 1992. Lors d'une fête de Noël dans leur nouvelle maison à Castle Pines, lui et Bettye se sont battus.

Espérant se vider la tête, il rentra chez lui à Dardanelle. John a admis plus tard qu'il envisageait le suicide pendant ce voyage. Quand il est retourné à Castle Pines quatre jours plus tard, l'histoire était relatée dans les journaux, et John a été arrêté pour agression au troisième degré.

Sous la pression de la PGA, John est entré à Sierra Tucson, un établissement de traitement de la toxicomanie en Arizona. Le Tour l'a également suspendu. Il a passé 30 jours en cure de désintoxication, mais son cœur et sa tête n'étaient jamais vraiment intéressés.

John a été autorisé à reprendre le jeu en janvier 1993. Son golf était inégal, mais une merveilleuse performance au Masters l'a temporairement guidé. C’était son meilleur résultat à Augusta, il a terminé troisième après avoir scoré un 69 le dimanche.

John Daly a plaidé coupable de harcèlement criminel dans le Colorado à la fin du mois de mai, a été condamné à deux ans de probation et condamné à suivre un programme de violence domestique. En juillet, il demande le divorce de Bettye.

Apparemment, John a finalement pris sa situation au sérieux. Il est revenu sur le circuit en mars, et sa quatrième place au Honda Classic suggérait qu'il était prêt à se réaffirmer sur les parcours. Six semaines plus tard, il a remporté le BellSouth Classic, scorant un 64 le vendredi.

Mais John ne pouvait pas garder cet l’état. Il a raté le cut à l'US Open et au PGA Championship, et a été disqualifié de l'Open de Grand Hartford.

John quitta volontairement le Tour pour le reste de la saison. Le changement était intervenu trop tard pour Reebok et Wilson Golf. Les deux marques ont abandonné leurs accords avec John, ce qui lui a coûté 3,4 millions de dollars par an.

Sa saison 1995 s'est ouverte avec encore plus de troubles loin des greens. En janvier, le divorce de John avec Bettye a été finalisé. Peu de temps après, il épousa Paulette, qui révéla qu'elle était enceinte. Sierra Lynn est née le 1er juin.

John, quant à lui, a continué à se débattre sur le parcours. Son comportement, cependant, était beaucoup moins erratique. Propre, sobre, et fier de lui, il semblait plus heureux et en meilleure santé.

Sa victoire inattendue au British Open

En juillet, lorsqu'il s'est envolé pour l'Écosse pour le British Open à St. Andrews, John n'avait aucune grande illusion. Mais la météo et le parcours ont coopéré, et il s'est retrouvé en tête de l’Open après 36 trous.

Défiant la sagesse conventionnelle en utilisant son driver tee après tee, il a affiché un 71, puis attendu au club-house avec une avance d'un coup.

Inébranlable face à Costantino Rocca, John Daly a remporté la victoire en Play-off de quatre coups. À son tour, il est devenu le quatrième américain depuis la Seconde Guerre mondiale à remporter deux majeurs avant son 30e anniversaire.

Alors que le British Open était le seul résultat significatif de John en 1995, il a terminé l’année avec optimisme quant à son avenir. Pourtant en 1996, il n'a inscrit que trois Top 10.

La saison suivante a été encore pire. Après avoir joué 23 sous le Par au Bob Hope Chrysler Classic en janvier, John a eu du mal à maintenir sa régularité. Sans surprise, l'alcool a encore joué un rôle majeur dans ses problèmes.

John a essayé de faire amende honorable en se rendant à la clinique Betty Ford en Californie. Mais sa femme Paulette en avait assez et demanda le divorce.

Sa rencontre avec Ely Callaway aurait du être déterminante

Il ne pensait pas pouvoir gagner à nouveau, mais le golf l’a sauvé quand il s'est rendu au siège de Callaway Golf à Carlsbad pour tester les clubs de la société. Lors de sa troisième visite, il a rencontré Ely Callaway, qui a reconnu en Daly l’emblème de son driver Big Bertha.

Il y avait alors beaucoup de monde dans le camp de John Daly. En mai 1997, Callaway lui a signé un contrat de 4 millions de dollars avec une clause importante. Il était interdit à John de boire et de jouer au casino.

À l'époque, il avait près de 2 millions de dollars de dettes dans plusieurs casinos. Callaway a accepté de le renflouer, à condition qu'il garde son nez propre. C'était plus facile à dire qu'à faire…

Un an et quatre mois plus tard, John Daly fuyait sa cure de désintoxication, se dirigeait vers les machines à sous de Tunica, puis rentrait chez lui avec un pack de 12 bières.

Lorsque les dirigeants de Callaway ont appris que John était revenu à ses vieilles habitudes, ils ont exigé qu'il demande un traitement à leur spécialiste en réadaptation. John a refusé et l'entreprise a rompu ses liens avec lui.

De rebondissements en rebondissements

John Daly a commencé l’année 1998, en ressemblant plus à ce qu’il avait été lors de son meilleur sur les parcours.

À l'Open du Grand Vancouver, jouant dans un trio avec David Frost et Corey Pavin, John a commencé à trembler de manière incontrôlable. Il a également commencé à transpirer abondamment et a même fondu en larmes. Frost et Pavin ont aidé John à terminer le tour, mais il a raté le cut.

John a depuis dit que le problème était causé par un médicament qui lui avait été prescrit.

Contre toute attente, John a rebondi en 2001. Pendant l'année, il a remporté un sommet de gains en carrière avec 828 914 $, et s'est hissé dans le Top 50 du classement mondial.

En 2002, le principal objectif de John était de se qualifier pour le peloton d’Augusta. Avec deux classements parmi les 10 premiers lors de ses trois premières épreuves de l'année, il avait pratiquement garanti son retour au Masters.

Bien qu'il n'ait pas fait grand-chose le reste de la saison, il a réussi à remporter son 11e titre de distance au drive avec 306,8 verges (280,5 mètres), surpassant Calvin Peete, qui avait remporté 10 titres au cours de sa carrière dans la PGA.

John a commencé lentement en 2003, mais une égalité pour la septième place au Shell Houston Open lui a valu près de 150 000 $, et soulagé une partie de la pression.

La fin difficile de la saison 2003 de John a rendu son début de 2004 encore plus remarquable, avec sa victoire au Buick Invitational en séries éliminatoires contre Chris Perry et Luke Donald.

John Daly : Le champion qui jouait au golf ivre

John Daly n'a pas mâché ses mots quand il a dit un jour de juin 2016 à Graham Bensinger, l'animateur de l'émission « des nouvelles sportives », qu'il avait été ivre pendant les tournois en 2016. Dans d'autres interviews, le golfeur a admis qu'il jouait parfois au golf en état d'ébriété ou avec la gueule de bois.

Ces incidents font partie d'une longue vie d'événements fous pour Daly, originaire de Carmichael, Californie et diplômé du lycée catholique Helias de Jefferson City, Missouri.

Lorsque Daly a eu 50 ans le 28 avril 2016, il est devenu éligible pour participer aux tournois du PGA Champions TOUR. Il a remporté l'Insperity Invitational sur le Tour en 2017, lorsqu'il a scoré un 14 sous le Par.

Le PGA Tour a donné à John Daly plusieurs ordres pour trouver de l'aide pour ses problèmes, une aide qui pourrait inclure une cure de désintoxication pour alcoolisme, trouver des conseils ou demander une autre assistance.

Le Tour l'a cité à de nombreuses reprises pour comportement indigne d'un professionnel et affichant un faible effort pour se corriger.

Néanmoins, il est l’une des histoires les plus fascinantes du golf.

Quand on lui demandait s'il avait déjà bu sur le parcours en jouant, les commentaires de John Daly illustrent sa vie personnelle et professionnelle compliquée : « Je n'ai jamais bu d'alcool sur le parcours de golf, sauf une fois, et c'était le LA Open», a déclaré Daly.

« C'était tellement lent quand j'ai joué les neuf premiers trous. Je suis allé dans le vestiaire et j'ai bu quelque chose comme cinq bières. C'est la seule fois que je sais que j'ai bu pendant un tour, et j'ai très bien joué. J'ai très bien joué cette semaine. J'ai fini fort ».

En 2011, John Daly, alors au milieu de sa carrière, un soir vers minuit dans l'Arkansas, il annonce: « Maintenant, je vais me faire un cul… ».

Mais au lieu de ses vieux instruments du temps de sa folie (canette de bière, bouteille de whisky, jeu de cartes, ou manche de machine à sous), il prend une guitare.

Entouré sur scène par un groupe de 10 musiciens, il interprète « Knockin’ on Heaven’s Door » de Bob Dylan, non pas comme un chant mais comme l’annonce d’une nouvelle exaltation.

Les 200 personnes présentes, entassées dans une tente de cirque dans l'arrière-cour de chez John Daly à Dardanelle, lui font une ovation de héros. Car si l’occasion de cette réunion est le tournoi de golf annuel de Daly et la collecte de fonds pour le Boys & Girls Club local, c’est aussi la célébration, du moins pour ce moment là, d’un meilleur John…

Pendant trois jours, John Daly, sa fiancée, ses parents, son quatuor omniprésent de copains de golf, et même les préposés au bar du club-house de son parcours de golf ont témoigné de la sobriété de Daly depuis 10 mois, et de sa motivation absolue à faire un retour au golf.

Ce soir là, c’était un test : 25 caisses de bière, 12 caisses d'alcool, plusieurs caisses de vin, des chansons lancinantes de femmes tricheuses, de l'alcool démoniaque et des années perdues, ce qui autrefois étaient les thèmes de la vie imprévisible de John Daly.

Mais même si minuit se prolonge tôt le matin, Daly ne touche à rien de plus fort que le Coca light, les Marlboros, les poignées de main, et les câlins d'ours.

Dix ans après sa victoire au championnat PGA au Crooked Stick Golf Club, après quoi il a animé le monde du golf comme lors d’une poursuite policière longue d'une décennie, qui comprenait des surdoses de whisky, trois voyages dans des centres de réadaptation, deux tentatives de suicide, ses deuxièmes et troisièmes divorces, des chambres d'hôtel saccagées, et des suspensions de jeu, John Daly, 35 ans, est à ce moment là à un autre carrefour de sa vie.

« Bienvenue à Redneck Country », déclare John Daly. Marlboro pendu à sa bouche, il se tient sur le green d'entraînement du Bay Ridge Boat & Golf Club, qui borde sa maison à Dardanelle, où de nombreux habitants l'appellent « Big-un ».

Un régime « oubliez de manger » lui a laissé 50 livres (23 kg) de moins qu'il y a presque deux ans quand il a quitté sa dernière cure de désintoxication.

Il essaie toujours d'analyser les sources de sa colère, mais il le sait avec certitude : il s'agit principalement de golf. « Avant, quand je jouais vraiment mal, je me saoulais », dit-il.

Les mésaventures de John Daly avec l'alcool semble confirmer sa théorie : chaque escapade d’ivresse a été précédée d'un épisode de ce qu'il appelle « un golf horrible ».

« J'ai 35 ans. J'ai beaucoup appris », disait alors John Daly. « Je suis toujours en colère sur le parcours de golf, mais je ne fais plus rien de stupide. Ce sur quoi j’essaie vraiment de travailler, c’est de ne pas me précipiter quand les choses ne vont pas bien. Je travaille toujours la dessus ».

Ses copains de golf, dont la plupart vivent autour du parcours, encerclent leurs voiturettes autour de lui, offrant un soutien. Daly leur a donné des clubs de golf, des montres Rolex, des conseils de golf.

« Il n’y a personne aux États-Unis qui ait un cœur plus grand que John », a déclaré Steve Whorton, qui avait travaillé comme cadet de John Daly.

Les problèmes de John Daly commencent et finissent entre ses oreilles. Lorsqu'il est concentré et en contrôle, il peut jouer contre n'importe qui. Mais on ne sait pas quand il va exploser ou imploser. John a beaucoup de bonnes personnes dans son entourage, la question est de savoir s'il continuera à les écouter.

Bon courage John pour ce nouveau combat.

 

Crédit photo : Icon Sportswire & John Daly

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